Det verkade som om Petros ögonblick äntligen hade kommit. När han gick in i den första omgången av presidentvalet förra månaden låg han långt före etablissemangskandidaten Federico Gutierrez, som är en god kopia av den avgående presidenten Ivan Duque - men den som kom på andra plats var faktiskt Hernández, vars kunskaper i sociala medier gör honom till ett verkligt hot mot Petro.

Hernández är en rik 77-årig affärsman vars likhet med Donald Trump är mer än hudlöslig. Han visar stolt upp sin okunnighet, hans tal består mest av slagord och skällsord och han diskuterar nästan aldrig någon egentlig politik. Men han lovar att sparka ut de korrupta politikerna.

"Nästan alla är rånare, tjuvar, skurkar, brottslingar", hävdar han, och han har ungefär hälften rätt. Han kan till och med vara en sådan själv: han står inför en utredning om mutor från sin tid som borgmästare i staden Bucaramanga. Men det är den vanliga populistiska strategin: att ta sikte på småskurkar samtidigt som man tjänar och skyddar de rika och mäktiga.

Inget nytt fenomen

Hernández är inget nytt fenomen i Latinamerika: Brasiliens president Jair Bolsonaro har gjort en Trump-hyllningsakt i flera år. Och även om han kanske lyckas avvärja den "rosa vågen" från att svepa över Colombia, kommer den ändå att täcka större delen av regionen i slutet av året.

Den kallas "rosa" för att skilja den från den "röda flodvågen" av kommunister och andra militanta aktivister från den hårda vänstern som gjorde stora framsteg i latinamerikansk politik under senare hälften av 1900-talet.

I de flesta latinamerikanska länder slogs dessa revolutionära rörelser ut av USA-stödda militärkupper. I några få länder - Kuba, Nicaragua, Venezuela - lever de vidare som stagnerande och utarmade diktaturer. Men i och med slutet av det kalla kriget försvann passionen gradvis från politiken och extremisterna försvann på båda sidor.

Det som återstår är en "rosa flodvåg" av icke-våldsamma socialdemokrater som i demokratiska val konkurrerar med konservativa partier som försvarar de lokala etablissemangens intressen. Det finns inget unikt latinamerikanskt i detta, inte heller i det faktum att de konservativa i allt högre grad tar till populistiska strategier.

Förklaring på tidvattnet

Skillnaden är att de latinamerikanska länderna är mycket mer ojämlika än länderna i andra delar av västvärlden (utom USA), vilket förmodligen förklarar varför det finns en "rosa flodvåg" av socialdemokratiska regeringar som kommer till makten i Central- och Sydamerika.

Denna flodvåg började rinna runt sekelskiftet, med valen av Ricardo Lagos i Chile (2000), Luiz Inácio "Lula" da Silva i Brasilien (2003) och Néstor Kirchner i Argentina (2003). De senaste framgångarna har varit Luis Arce i Bolivia (2020), Pedro Castillo i Peru (2021) och Xiomara Castro i Honduras (2022).

För att inte tala om valet av Mexikos första socialistiska president, Andrés Manuel López Obrador (AMLO) 2018, och Lula da Silvas troliga återkomst till makten i det brasilianska valet i november nästa år. Dessa två länder står ensamma för mer än hälften av Latinamerikas befolkning.

Colombia, med 50 miljoner invånare, är tredje störst och kan också bli rosa denna månad. I den första omgången fick Gustavo Petro 40 procent av rösterna och Rodolfo Hernández endast 29 procent. Den populistiska högermannen kommer förmodligen att få fler röster från de kandidater som slogs ut i första omgången än vad Petro kommer att få, men det går mot en fotofinish.

Större förändring

Hur som helst är Colombia på väg mot en stor förändring. Om Hernández vinner föreslår han att han utlyser undantagstillstånd i 90 dagar och avbryter alla rättsliga och administrativa funktioner "för att ta itu med korruptionen". Han kommer med andra ord att styra genom dekret, och han får välja vem som ska arresteras. Det kan sluta som en populistisk diktatur.

Till skillnad från Hernández är Petro en känd person som varit aktiv i politiken de senaste trettio åren. Han är egentligen inte radikal, men han skulle bli Colombias första president någonsin från vänster, så för en del colombianer skulle hans politik verka extrem: saker som att utöka de sociala programmen, avsluta olje- och gasutvinning och investera i jordbruket.

För att betala för allt detta planerar han att höja skatterna för landets 4 000 rikaste personer och för gruvindustrin. Han kommer att göra sig fiender till vissa mäktiga personer, och chefen för den colombianska armén har redan uttryckt sin oro.

Colombia har en lång, obruten tradition av "konservativt" styre och en nästan lika lång historia av inbördeskrig på låg nivå. Förändringar där är särskilt riskabla, och det som erbjuds från höger den här gången kan vara ännu mer destabiliserande än det som erbjuds från vänster.

Men i allmänhet är det rosa flodvattnet fortfarande på väg uppåt.