"Jag tror att Boris kommer att komma tillbaka", sa en slumpmässig intervjuperson på gatan. "Det kommer att bli som Trump i Amerika." Brittiska väljare kan inte vara så dumma, kan man tycka, men Boris tror att de är det. Hans strategi förutsätter en valkatastrof för hans eget konservativa parti vid nästa val, men varför skulle han bry sig om det?

Han hade av misstag redan förberett marken för denna strategi genom att rensa sitt parti från de flesta av dess ledande medlemmar för att de inte var tillräckligt entusiastiska för Brexit. Därmed återstod bara andra- och tredjeratare som Rishi Sunak och Liz Truss att konkurrera om efterträdandet, och ingen av dem verkar vara det minsta redo för den kommande stormen.

Även utan energikrisen till följd av den ryska invasionen av Ukraina verkade en konservativ seger i nästa val osannolik. Partiet kommer då att ha suttit vid makten i fjorton år och har mycket lite att visa upp förutom den växande ekonomiska skadan av utträdet ur Europeiska unionen.

Obevekliga budgetnedskärningar har lett till att den nationella hälso- och sjukvården står på gränsen till kollaps, och väntetiderna för att träffa en läkare eller genomgå en operation har nått historiska höjder. Den kredit som partiet fick för en snabb utbyggnad av Covid-vaccin har för länge sedan uttömts, och den långa nedgången i arbetarklassens inkomster har äntligen utlöst en våg av strejker.

Allt detta var på gång redan före kriget i Ukraina, men det har ökat allmänhetens oro. Det faktiska avbrottet i de ryska gasleveranserna har lett till en enorm ökning av energipriserna i hela EU, men EU-länderna skyddar åtminstone sina fattiga medborgare från den akuta livskostnadskris som kommer att uppstå i vinter.

Liz Truss, som redan är den klara vinnaren i det val inom partiet vars resultat kommer att tillkännages på måndag, har vägrat att erbjuda några åtgärder för att mildra effekterna av energipriserna som redan har fördubblats och kommer att femdubblas till nästa vår (förutom skattesänkningar som främst kommer att gynna de rika).


"Inga allmosor", säger Truss, trogen den hårda högerideologi som hon antagit för att vinna stöd inom partiet. Verkligheten att vara premiärminister i ett land där hälften av befolkningen i vinter måste välja mellan att äta eller sätta på värmen kommer att tvinga henne att göra en helomvändning snart nog - men inte förrän hon har övertygat en stor del av allmänheten om att de konservativa är onda.

Boris Johnson är okej med det, eftersom hans försök att återvända som partiledare bara kan fungera om Truss får sparken för att hon förlorade valet. Inte ens då är det garanterat, men han kan hoppas att de nuvarande partireglerna, som ger det slutliga valet till160 000 aktivister i det konservativa partiet, nästan alla gamla, vita, icke-stadsbor och övre medelklass, kommer att tjäna honom väl.

Under tiden är allt han behöver göra att hålla fast vid sin plats i parlamentet, så att han är tillgänglig när hans förtvivlade parti vänder sig till honom igen efter att ha kastats ut från makten genom en jordskredsröstning (hoppas han) år 2024 - eller kanske tidigare. Han har knappt brytt sig om att dyka upp på jobbet sedan han tvingades avgå för tre månader sedan och var tvungen att stanna kvar som tillförordnad premiärminister.

Kan hans listiga plan fungera? Det är inte otänkbart. När allt kommer omkring har andra gonzo-populister som Donald Trump och Silvio Berlusconi, hans andliga bröder, lyckats göra comeback eller verkar vara väl positionerade för att göra det nu. (Berlusconi, som dominerade den italienska politiken från 1994 till 2011, arbetar för närvarande på sin tredje comeback vid 85 års ålder).

De tre männen har mycket gemensamt: De ledde alla populistiska koalitioner som försökte kombinera de mycket rika med den arga lägre medelklassen och de "nedåtsträvande", vilket krävde att de gav motsägelsefulla löften till de två grupperna - och de täckte alla över denna klyfta med oändliga "kulturkrig" mot minoriteter, invandrare, den "liberala eliten", osv.

Det är en regering genom kaos, men i de rätta händerna (Berlusconi och kanske Trump) har det ändå en uthållig kraft. I Boris Johnsons händer kanske inte.

Tänk på kontrasten mellan Trump, som fortfarande kontrollerar det republikanska partiet fullständigt trots ett misslyckat kuppförsök, och Johnson, vars flesta konservativa parlamentskamrater helt enkelt skäms över hans comebackambitioner.

"Jag skulle gå över glödande kol för att stoppa det", sa en tidigare hög minister till Independent. "Jag tror att många av oss skulle försöka att kamikazea det. Killen måste erkänna att han har fått sitt livstid."