Laurent Binet ne le pense pas. Le roman ' Civilisations' de l'écrivain français, qui a commencé à remporter des prix dès sa publication en 2019, a été traduit en anglais et propose une histoire alternative dans laquelle les Incas et les Aztèques ont conquis l'Europe. C'est de la fiction, bien sûr, mais cela fait réfléchir.

Binet commence il y a 1 000 ans avec les voyages des Vikings au "Vinland" (Terre-Neuve), un fait historique intéressant qui n'a pas eu d'impact connu sur le reste du monde. Mais dans la version de Binet, un seul groupe de Vikings descend la côte et remonte le fleuve Amazone, pour finalement conquérir et se marier avec un groupe d'Amérindiens.

Il s'agit là d'un élément clé de l'intrigue, car ce groupe de Vikings égarés ne se contente pas de donner aux autochtones la technique de fabrication d'outils et d'armes en fer. Il transmet également aux Amérindiens toutes les maladies eurasiennes mortelles : variole, choléra, grippe, peste bubonique, typhoïde, etc.

Les premières générations de victimes locales meurent en masse, mais 500 ans plus tard, leurs descendants ont toutes les mêmes immunités que les Européens. Ainsi, lorsque Christophe Colomb débarque dans les Caraïbes en 1492, les populations locales sont aussi bien armées que son équipage, elles ne tombent pas malades et mangent les explorateurs européens pour le déjeuner (métaphoriquement, bien sûr).

Ensuite, un ancien monarque inca exilé à Cuba demande à ses hommes de faire de la rétro-ingénierie sur les navires de Christophe Colomb, de construire les siens et de partir en Europe pour voir ce qu'il peut conquérir ou voler. S'ensuit une histoire picaresque dans laquelle une bande de 300 "conquistadors" incas renverse d'abord le roi d'Espagne, puis, modestement renforcée par d'autres aventuriers incas, s'empare de l'Italie, de l'Allemagne et des Pays-Bas.

Le roi d'Angleterre Henri VIII, désespérant d'obtenir du pape l'annulation de son mariage de 24 ans avec Catherine d'Aragon pour pouvoir épouser Anne Boleyn, abandonne le christianisme et se déclare représentant local du dieu Soleil. La France est conquise par les Aztèques à la place, et tout le monde vit tranquillement pour toujours.

Il y a de quoi amuser le lecteur occasionnel. Francisco Pizarro, conquérant du Pérou en fait, devient l'homme de confiance du roi inca Atahualpa, maître de la majeure partie de l'Europe. Les Aztèques sont horrifiés par la façon dont les chrétiens brûlent vivants leurs sacrifices humains (les hérétiques) au lieu de leur arracher le cœur comme le font les gens raisonnables. Et ainsi de suite.

Le message semble être que les Amérindiens, s'ils en avaient eu la possibilité, auraient été des impérialistes un peu plus gentils et éclairés que les Européens qui ont joué ce rôle dans l'histoire réelle. Ce qui est peut-être vrai, mais n'est pas très pertinent, puisque tout le scénario est totalement incroyable.

Peu de choses dans l'histoire sont inévitables, mais la conquête des Amériques l'était. Elle aurait pu être faite par les Chinois ou les musulmans plutôt que par les Européens, mais la civilisation eurasienne la plus ancienne qui aurait atteint les Amériques en premier aurait forcément supplanté les civilisations locales plus jeunes.

Le problème était la vulnérabilité biologique des populations du "Nouveau Monde" face aux personnes venant de l'"Ancien Monde", et l'idée de Binet selon laquelle les Vikings du Groenland ont accidentellement conféré une immunité aux habitants du Nouveau Monde 500 ans avant Colomb ne fonctionne pas. Les colonies groenlandaises, alors nouvelles, étaient si éloignées de l'Europe, si petites et si rarement visitées qu'elles n'avaient pas elles-mêmes d'immunité durable.

De plus, leurs explorations à Terre-Neuve et autour du golfe du Saint-Laurent ont été entreprises dans l'espoir de trouver une ressource précieuse qu'ils pourraient échanger avec l'Islande et la Norvège en échange de toutes les choses qu'ils ne pouvaient pas produire eux-mêmes.

Dès que les Vikings groenlandais ont trouvé quelque chose qui répondait à leurs attentes plus près de chez eux - de l'ivoire de morse et de narval provenant de la baie de Disko, sur la côte nord-ouest du Groenland - ils ont fermé la base de Terre-Neuve et cessé de naviguer vers l'ouest. L'idée qu'ils aient jamais pu atteindre les Caraïbes, et encore moins l'Amazonie, est grotesque.

La population du Nouveau Monde en 1500 était probablement d'environ 50 millions de personnes, vivant pour la plupart dans les grandes mais relativement nouvelles civilisations de masse. Cette population a chuté d'environ 90 % au cours du siècle suivant. Tant de fermes ont été abandonnées que la température mondiale a chuté (le "petit âge glaciaire"), car les forêts ont repoussé et absorbé d'énormes quantités de dioxyde de carbone.

Qu'est-ce qui a tué ces 45 millions de personnes disparues ? Peut-être qu'un million d'entre elles ont été tuées par les envahisseurs européens, mais la grande majorité a été victime des maladies eurasiennes à effet rapide. Si les Chinois avaient traversé le Pacifique et atteint les Amériques en premier, le résultat aurait été exactement le même. Ces civilisations étaient condamnées.