Je suppose que personne ne se soucie de l'origine des pinces à linge - ou des épingles à linge comme on les appelle parfois, jusqu'à ce qu'elles se cassent l'une après l'autre et que l'on se retrouve soudain à court d'épingles à linge sur la corde à linge. Elles ont aussi d'innombrables autres usages - fermer les grands sacs croustillants est l'un de mes favoris, et j'en ai deux qui maintiennent le sac à pinces sur mon séchoir à linge - sans parler de celles qui maintiennent mon calendrier mural où les perforations ont finalement arraché le mot "décembre" de la spirale.

Avant l'invention des pinces à linge, les femmes avaient l'habitude de soulever le linge mouillé par-dessus les buissons ou d'étendre les vêtements sur le sol pour faire sécher leur linge (au risque de le rendre encore plus sale ou, pire encore, de voir des bestioles se loger dans vos sous-vêtements !) Certains disent que les pêcheurs ont d'abord imaginé des piquets pour attacher leurs filets aux gréements, mais je ne sais pas dans quelle mesure cela est vrai.

Les premières pinces à linge n'étaient probablement que des brindilles en forme de V enfoncées sur les coins des objets pour empêcher le vent de les arracher, mais au début des années 1800, un homme appelé Jérémie Opdebec a eu l'idée d'une simple pince à linge en bois, avec deux longues jambes et une tête arrondie pour pousser les vêtements mouillés sur une corde à linge et les maintenir en place. Cette invention tombait à point nommé, car les gens s'installaient de plus en plus dans les villes, les séchoirs à linge et les haies disparaissaient, et les cordes à linge commençaient à sillonner les rues des villes. Même à cette époque, les pinces à linge étaient utilisées à d'autres fins - on raconte que lorsque Charles Dickens souffrait d'une crise, on lui enfonçait une pince à linge entre les dents pour l'empêcher de se mordre la langue.

Lorsque la fabrication de jouets s'est arrêtée pendant la Seconde Guerre mondiale, les enfants fabriquaient des jouets à partir d'objets qu'ils trouvaient à l'intérieur et à l'extérieur de leur maison, et la tradition de fabriquer des poupées à partir de pinces à linge en bois est née de cette époque, en utilisant des bouts de tissu et des longueurs de laine ou de ficelle, à une époque où les gens avaient peu d'argent à dépenser pour des jouets, même s'ils étaient disponibles. Les poupées en épingle à linge étaient également souvent fabriquées par les vétérans de la guerre civile américaine pendant leur convalescence à l'hôpital, et constituaient une source de revenus pour eux, se vendant généralement un penny chacune.

Les pinces à linge gitanes étaient un type similaire de pinces à linge fabriquées par des ouvriers agricoles itinérants. Elles étaient fabriquées pendant les mois d'hiver, lorsqu'il y avait très peu de travail agricole, et étaient vendues de porte à porte pour aider à compléter leurs revenus. Les pinces à linge des gitans étaient traditionnellement fabriquées à partir de noisetiers ou de saules trouvés dans la nature lors de leurs voyages.

De 1852 à 1887, l'office américain des brevets a délivré 146 brevets distincts pour des pinces à linge (146 !), le premier modèle ressemblant à la pince à linge moderne ayant été breveté en 1853 par David M. Smith, un inventeur prolifique du Vermont. Elle était composée de deux "leviers" en bois reliés par un ressort en métal et était conçue pour s'ouvrir et se fermer en se pinçant, plutôt que de simplement la caler sur le linge.

Les pinces à linge modernes sont toujours fabriquées de cette façon, mais elles ont aussi des inconvénients : elles se tordent parfois et les deux pièces de bois et le ressort doivent être remis en place (il faut avoir un bon cerveau pour cela !). Les pinces à linge en plastique sont également disponibles aujourd'hui, mais même celles-ci se fragilisent sous le soleil du Portugal. Certaines ont des coussinets qui ne marqueront pas les tissus délicats. D'autres sont en acier inoxydable, certains avec des crochets intégrés, d'autres conçus pour résister à des vents de la force d'un ouragan.

Elles ont même été réinventées en miniature pour l'artisanat et la présentation de photos, et les musiciens sont connus pour les utiliser pour maintenir leurs partitions en place. La plupart des épingles à linge sont désormais assemblées à bas prix presque exclusivement en Chine, mais l'augmentation des coûts de fabrication et de main-d'œuvre - et l'utilisation de séchoirs - n'expliquent pas tout. On dit que les couches jetables ont probablement fait autant de mal à l'industrie que n'importe quoi d'autre, car avant leur invention, les familles lavaient des couches en permanence, et rien n'était plus satisfaisant que de voir une rangée de couches en tissu se faire aérer sur une corde à linge !