पिछले हफ्ते ऑस्ट्रेलिया-यूनाइटेड किंगडम-संयुक्त राज्य अमेरिका के सैन्य गठबंधन के निर्माण ने एक चायदानी में एक टेम्पेस्ट का कारण बना, लेकिन असली कार्रवाई कहीं और थी। वाशिंगटन में शुक्रवार को चतुर्भुज सुरक्षा वार्ता (शॉर्ट के लिए 'क्वाड') ने अपना पहला आमने-सामने शिखर सम्मेलन आयोजित किया, और अगली पीढ़ी के लिए महान-शक्ति टकराव में पक्षों को परिभाषित किया।

कोई भी 'चीन' शब्द को ज़ोर से कहने को तैयार नहीं था, लेकिन 'चीन' युक्त 'क्वाड का फोकस उतना ही है जितना कि सोवियत संघ' युक्त 'था जब उत्तरी अटलांटिक संधि संगठन (नाटो) की स्थापना 72 साल पहले हुई थी। और उस समय नाटो देशों की तरह, आज के क्वाड सदस्य सामूहिक रूप से अपने विरोधी से आगे निकल जाते हैं, बाहर निकलते हैं और घेर लेते हैं।

संयुक्त राज्य अमेरिका, भारत, जापान और ऑस्ट्रेलिया में चीन के 1.4 बिलियन से अधिक लोग हैं, और अर्थव्यवस्थाएं जो चीन के आकार से लगभग दोगुनी हो जाती हैं जापान को छोड़कर सभी क्वाड सदस्यों में अभी भी बढ़ती और अपेक्षाकृत युवा आबादी है, जबकि चीन की आबादी तेजी से बूढ़ा हो रही है और 2030 तक तेजी से गिरने की भविष्यवाणी की गई।

पश्चिमी मीडिया में दावों को देखना आम बात हो रही है कि चीन के पास अब “दुनिया की सबसे बड़ी नौसेना” है, लेकिन यह केवल तभी है जब आप हर रोबोट और रबर डिंगी की गिनती करते हैं। गंभीर नौसैनिक हार्डवेयर के संदर्भ में, चीन के पास क्वाड नौसेनाओं के टन भार का छठा हिस्सा है, जिसमें क्वाड के
लिए केवल दो विमान वाहक 15 और बारह परमाणु ऊर्जा से संचालित पनडुब्बियां 69 तक शामिल हैं।

तो यह सब क्या है? चीनी स्पष्ट रूप से विश्व विजय पर बोली लगाने के लिए सुसज्जित नहीं हैं, और देश के शासक स्पष्ट रूप से अपनी विचारधारा को फैलाने में रुचि नहीं रखते हैं। वे खुद भी इस पर विश्वास नहीं करते हैं: साम्यवाद एकल-पक्षीय सत्तावादी शासन के लिए एक बयानबाजी का बहाना प्रदान करता है, लेकिन अर्थव्यवस्था पूंजीवाद “चीनी विशेषताओं के साथ” है।

प्रेरणा वास्तव में क्वाड की तरफ से वैचारिक नहीं है। सभी चार सदस्य लोकतांत्रिक देश हैं, और संयुक्त राज्य अमेरिका में किसी भी विदेशी युद्ध को 'स्वतंत्रता' और 'लोकतंत्र' की रक्षा के रूप में चित्रित करना सामान्य है, लेकिन लोकतांत्रिक देश जिनके पास इस लड़ाई में कुत्ता नहीं है (यूरोप, लैटिन अमेरिका, यहां तक कि कनाडा में) क्वाड में शामिल होने के लिए कतारबद्ध नहीं हैं।

यह चीन के परिधि के आसपास मामूली क्षेत्रीय मुद्दों के बारे में सतही रूप से है, लेकिन सतह के ठीक नीचे यह लगभग अमूर्त अर्थ में सरासर शक्ति के बारे में है। संयुक्त राज्य अमेरिका पिछले 75 वर्षों से दुनिया की सर्वोपरि शक्ति रहा है, और चीन अपने स्वयं के प्रकट भाग्य के साथ एक चुनौती है।

जापान और भारत के लिए, चीन के साथ मामूली सीमा विवाद वाले कम महान शक्तियां, संयुक्त राज्य अमेरिका के साथ गठबंधन एक सस्ती और आसान बीमा पॉलिसी है। ऑस्ट्रेलिया के लिए, एशिया में एक पश्चिमी देश के रूप में अकेले रहने के बारे में लगातार परेशान, अमेरिका के साथ गठबंधन ब्रिटिश साम्राज्य के अंत के बाद से रक्षा नीति का एकमात्र आधार रहा है।

क्या हमें निराशा होनी चाहिए कि पिछले शीत युद्ध समाप्त होने के तीस साल बाद ही हम दूसरे में जा रहे हैं? बिलकुल नहीं। हम भाग्यशाली हैं कि हम युद्ध के बिना पिछले एक से बाहर निकल गए, और हम भी भाग्यशाली हैं कि महान शक्तियों के बीच अगले संगठित टकराव से बहुत पहले यह बहुत समय लगा।

ये टकराव सामान्य हैं, यहां तक कि चक्रीय भी हैं, और वे पिछले 400 वर्षों से लगभग आधी सदी के अंतराल पर आ रहे हैं। जो लोग उस समय खुद को बताते हैं, उनकी परवाह किए बिना उन्हें क्या प्रेरित करता है, ज्यादातर महान राज्यों की शक्ति में अंतर वृद्धि दर है।

कुछ तेजी से बढ़ते हैं, कुछ धीरे-धीरे या बिल्कुल नहीं, और आधी सदी के बाद या तो कुछ पूर्व में कम रैंकिंग वाले राज्य को राज करने वाले शीर्ष कुत्ते को चुनौती देने के लिए पर्याप्त शक्तिशाली लगता है। शीर्ष कुत्ता हमेशा चुनौती का जवाब देता है, और दूर हम फिर से जाते हैं।

अभी यही हो रहा है। यह दक्षिण चीन सागर में 'स्वतंत्रता' या 'समाजवाद' या नेविगेशन के अधिकार के बारे में नहीं है। यह पेकिंग ऑर्डर के बारे में है, शुद्ध और सरल - और इसे एक महान युद्ध में समाप्त नहीं करना है। ये चक्र हमेशा उस तरह के युद्ध में समाप्त होते थे, लेकिन आखिरी वाला नहीं था, और यह भी नहीं हो सकता है।

आखिरी वाला शांतिपूर्वक समाप्त हो गया क्योंकि चैलेंजर भाप से बाहर भाग गया: पुराना सोवियत संघ आर्थिक रूप से ध्वस्त हो गया। चीन के पतन की संभावना नहीं है, लेकिन यह अब आर्थिक रूप से बहुत तेजी से नहीं बढ़ रहा है, और ग्लोबल वार्मिंग का खतरा अंततः दोनों दावेदारों को इस मूर्खतापूर्ण प्रतियोगिता से विचलित कर सकता है।

यह एक और रास्ता भी जा सकता है, खासकर अगर राष्ट्रपति शी जिनपिंग को ताइवान पर आक्रमण करने का फैसला करना चाहिए, लेकिन क्वाड — हांगकांग के सैन्यीकरण को सही ठहराने के लिए इस्तेमाल किए जा रहे अधिकांश परेशानियों का इस्तेमाल किया जा रहा है, झिंजियांग में उइगर का इलाज, भारतीय सीमा पर चीन की कार्रवाई, आदि — धमकी नहीं देते अंतर्राष्ट्रीय आदेश।

और फिर परमाणु हथियार हैं, दूसरा मुख्य कारण है कि 40 साल का यूएस-सोवियत टकराव विश्व युद्ध में समाप्त नहीं हुआ था।

खुश हो जाओ। ऐसा कभी नहीं हो सकता।