Горнодобывающая компания называлась DeepGreen, но сейчас находится в процессе превращения в более крупную структуру под названием просто The Metals Company. Бедные люди - это одиннадцать тысяч жителей Науру, крошечного независимого острова в западной части Тихого океана без видимых средств к существованию.

А медленно движущиеся, далекие регуляторы - это базирующийся на Ямайке Международный орган по морскому дну (ISA), орган, созданный в 1994 году в соответствии с Морским правом ООН для регулирования деятельности на морском дне в районах, находящихся за пределами действия национальных законов (то есть на большей части планеты).

В принципе, основная функция МСА - контролировать добычу полезных ископаемых на морском дне, но до сих пор она выдавала только разрешения на разведку. Никто не хотел заниматься реальной добычей, и дело шло так медленно, что спустя 27 лет МСА даже не завершила разработку правил, которые регулировали бы глубоководную добычу.

Но новые жизненно важные технологии, от мобильных телефонов и компьютеров до батарей для электромобилей и накопителей энергии, создали огромный спрос на кобальт, никель, медь, марганец и редкие земли - все это можно найти в огромных количествах в "полиметаллических конкрециях" размером с картофель на некоторых участках глубоководного морского дна.

Поэтому DeepGreen заключила партнерство с президентом Науру Лайонелом Аингимеа, чья страна обладает исключительным контролем над 75 000 кв. км морского дна в зоне Кларион-Клиппертон в северной части Тихого океана (между Гавайями и Мексикой), и 30 июня сообщила МСА, что хочет начать разработку этого района в течение двух лет.

Прелесть этой стратегии заключается в том, что если МСА не завершит свой долгожданный "Горный кодекс" в течение двух лет после получения такого запроса, страна, подавшая запрос, может просто начать добычу по существующим (почти несуществующим) правилам.

Вы должны пожалеть Науру. Его размер - всего лишь Манхэттен до 42-й улицы, и 80% этой крошечной территории было выработано колониальными державами в 20 веке на фосфаты. Почти половина населения страдает диабетом второго типа (70% страдают ожирением), и у нее не осталось ресурсов, достойных упоминания.

Ванкуверскую компанию DeepGreen, которая просто хочет заработать много денег, жалко меньше, но ее генеральный директор Жерар Баррон знает, как вести разговор: "В мире идет активный процесс отказа от ископаемого топлива, и что нам нужно для этого? Нам нужно построить много батарей".

Он называет полиметаллические конкреции "батареями в камне", но все не так просто. Узлы будут всасываться в суспензию из морской воды и осадка огромными подводными машинами с глубины 6 000 метров, подниматься на поверхность по гигантскому стояку, затем отделяться от осадка и морской воды (которая будет откачиваться обратно на дно).

"Мы рассчитываем увлечь всего 5 см подводных отложений и вернуть более 90% этих отложений на морское дно", - сказал Баррон, - "Мы ожидаем, что большая часть этих отложений осядет в течение нескольких часов или дней на расстоянии от десятков до тысяч метров от места их образования".

"Осадочные породы в абиссальной равнине хранят в 15 раз меньше углерода, чем в среднем на суше, и не существует известных механизмов, позволяющих выбросить этот углерод в атмосферу с глубины 4 км", - добавляет он, так что он не является старомодным пропагандистом добычи полезных ископаемых.

Но почему Бэррон так торопится? Возможно, потому что DeepGreen выводит компанию The Metals Co. на биржу Nasdaq, и ему необходимо показать потенциальным инвесторам "прогресс". Но инициатива DeepGreen/Nauru вызвала обратную реакцию, которая означает, что никакой реальной добычи полезных ископаемых не будет, по крайней мере, в течение пяти лет. Скорее всего, в течение десяти.

Более 450 экспертов в области морских наук и политики из 44 стран отреагировали на инициативу DeepGreen/Nauru, подписав заявление, призывающее к немедленному мораторию на глубоководную добычу. Более крупные региональные страны, такие как Папуа-Новая Гвинея, Вануату и Фиджи, призвали к осторожному приостановлению глубоководной добычи.

Крупные потенциальные покупатели глубоководных металлов, такие как BMW Group, Volvo Group и Samsung SDI (производители аккумуляторов), заявили, что они не допустят никаких полезных ископаемых морского дна в свои цепочки поставок, пока не станет ясно, что они экологически безопасны.

Возможно, в конечном итоге нам придется заниматься глубоководной добычей, поскольку переход от ископаемых видов топлива к устойчивой энергетике, безусловно, потребует большого количества этих металлов. Но есть огромные возможности для улучшения переработки, и если этого недостаточно, нам все равно придется взвесить экологические издержки операций на морском дне по сравнению с добычей на суше.

Мораторий - определенно правильный путь, и компания DeepGreen нечаянно сделала его более вероятным.