然而,数以百万计的人能够负担得起,自从上个月布兰森/贝佐斯的 "太空竞赛 "以来,亚轨道飞行的机票正在快速销售。这些毕竟是商业投资。

杰夫-贝佐斯的 "蓝色起源 "火箭在年底前只安排了三次飞行,理查德-布兰森的 "VSS Unity "也有两次飞行,但两人显然都打算增加飞行的频率。(布兰森预测每年有400次飞行。)大规模太空旅游的时代就在眼前。

那么,你期待什么呢?在上一个正常年份(2019年),旅行和旅游业占世界GDP的10.7%,所以没有任何地方是安全的,包括平流层。而且像其他每个旅游目的地一样,平流层因所有游客经过而遭受一些环境破坏。到目前为止,关键问题是:有多少?

目前几乎没有。典型的火箭发射向大气层倾倒的二氧化碳量,与一架客机横跨大西洋的过程中倾倒的二氧化碳量相同。由于每次亚轨道飞行只有三或四名乘客,他们的个人碳足迹是巨大的--但平均每天有超过1700架商业飞机穿越大西洋。

大多数火箭,包括埃隆-马斯克的 "猎鹰重型 "以及中国和俄罗斯的大多数大型飞行器,都是燃烧煤油和液氧的混合物,产生的废气与喷气式飞机的废气没什么区别:主要是二氧化碳和水。但是,世界上所有火箭每年使用的燃料总量还不到商业飞机燃烧燃料的百分之一。

此外,一些较新的火箭,如贝索斯的 "新谢泼德",大多数欧洲运载火箭,以及新长征火箭的最后一级,都使用液氢和液氧,只留下水和少量其他化学品的痕迹。到目前为止,所以相对无害--除了所有其他火箭在上层平流层留下黑碳('烟尘'),而客机不在那里飞行。

商业飞机确实在平流层的最低部分留下了烟尘,在那里它的影响被合理地理解。它使平流层下部变暖。据推测,它在平流层的上部也会这样做,但我们几乎没有关于它如何影响全球气候的信息,如果它确实对目前火箭在那里沉积的数量有任何可察觉的影响。

每年的轨道火箭流量低得令人吃惊:去年有创纪录的1283颗卫星被送入轨道,但只有104次火箭发射将它们送入轨道。(另外10次发射是失败的,但失败往往发生在火箭到达平流层之前)。)这意味着未来的 "旅游 "发射代表了平流层流量的四到五倍的跳跃。

贝索斯的发射获得了许可,因为他没有燃烧煤油和留下烟尘。然而,布兰森的火箭是由一个 "混合引擎 "驱动的,它燃烧羟基端聚丁二烯(合成橡胶),并以氧化亚氮作为氧化剂。你可以把它想象成一个具有平流层能力的烟尘发生器。而且每年有400次飞行。

因此,布兰森火箭应被密切监测其对平流层的影响,以及这可能对气候的影响。这种影响可能是微不足道的,但它对平流层污染的贡献将比它的规模所显示的大得多。那么一般的太空飞行呢?

随着时间的推移,肯定会有更多的轨道飞行,但是大多数卫星现在都是非常小的包裹,可以在一次发射中打包在一起。此外,尽管氢气目前价格很高,但有一个明显的趋势是使用液态氢而不是煤油作为燃料,还有一个更长远的愿望是使用碳中性的高能量生物燃料。

航空业作为一个整体仍然是变暖问题的一个重要部分,产生了全球3%以上的二氧化碳排放量,而解决方案是昂贵的或技术上困难的。生物燃料最终可以解决二氧化碳排放问题,但与航空相关的变暖至少有一半不是二氧化碳。它是由避孕套反射回地面的热量。

解决这个问题的办法是在低层大气中飞行,那里很少形成禁忌 - 但这使飞机回到湍流中,乘客不喜欢这样。飞机可以被设计成可以对抗湍流(管道流和计算机驱动的即时反应),但目前还没有迹象。