Paarden zijn lieve dieren die unieke genezende krachten hebben, vindt u ook niet? Paardentherapie is welbekend en deze activiteiten met paarden kunnen het fysieke, emotionele en sociale welzijn verbeteren. Door gewoonweg in de buurt van paarden te zijn, kunnen stress- en angstniveaus worden verminderd.

Bij deze leuke activiteiten leren kinderen hoe ze paarden moeten manoeuvreren met de hulp en aanmoediging van ervaren leraren. Elke keer dat kinderen goed presteren, krijgen ze een gevoel van voldoening dat automatisch hun welzijn tijdens en na de training verbetert.

Hoewel de mate van verbetering altijd afhankelijk is van elke handicap, vermindert paardentherapie in het algemeen angst en stress, waardoor het gevoel van eigenwaarde, de zelfacceptatie en de sociale vaardigheden van het kind toenemen. Bovendien zullen deze kinderen hun impulsen gemakkelijker onder controle kunnen houden en communicatie- en probleemoplossende vaardigheden verwerven.

Op Quinta da Saudade, een hippisch centrum in de Algarve, waarvan de activiteit vooral gericht is op het promoten van paardrijtochten, ontmoette ik Laurindo Fernandes, die ook les geeft aan kinderen met een handicap en dementia.

Laurindo is gepassioneerd door paarden en heeft altijd omringd door deze prachtige dieren geleefd. Als kind "reed ik soms paard naar school. Ik heb altijd van paarden gehouden", aldus de rijleraar.

Daarom heeft Laurindo altijd met deze dieren gewerkt en op een bepaald moment besloot hij kinderen les te gaan geven en hen te helpen hun angsten te overwinnen. Zonder diploma of kwalificaties, zijn ervaring en aangeboren talent zijn Laurindo's belangrijkste hulpmiddelen.

Wat de angst betreft, die normaal is voor wie nog nooit met paarden heeft kennisgemaakt, vertelde Laurindo me dat de mensen na een tijdje beginnen te houden van paardrijden: "Deze paarden geven je zelfvertrouwen", zei hij bescheiden. Maar het is Laurindo met zijn kalmte en harmonie die deze mensen helpt om zich met dieren bezig te houden en hun angsten te overwinnen.

"Ik ben altijd geduldig geweest", gaf hij toe, "ik heb altijd graag paarden bestudeerd, en volwassenen en kinderen. Bovendien heb ik veel geduld en om te doen wat ik doe, zowel met paarden als met kinderen, moet ik ze begrijpen, ze de tijd geven en een goede manier vinden om ze les te geven".

In de eerste plaats "leer ik hen stap voor stap de paarden schoon te maken, voorzichtig te zijn en hun voeten op de paarden te zetten. Na een tijdje beginnen ze het te leren. Het is zo mooi om te zien hoe deze kleine kinderen, die vroeger niets wisten, kunnen leren paardrijden".

Het leertempo is niet voor iedereen hetzelfde, het zal van kind tot kind afhangen, maar over het algemeen zijn er minstens tien lessen per week nodig om een kind in staat te stellen meer vertrouwd te raken met de paarden en te kunnen paardrijden.

Bovendien is tussen de tien en twaalf jaar de beste leeftijd voor kinderen om met de ontwikkeling van deze vaardigheden te beginnen. Laurindo waarschuwde echter dat helaas niet alle kinderen in staat zijn om te leren. "Ik doe mijn best, maar als de handicaps te ernstig zijn, is het ingewikkeld."

Door zijn ogen kunnen we zien hoe trots hij is op de vooruitgang die deze kinderen in Laurindo's lessen hebben geboekt: "Ik vind het leuk om de ontwikkeling van de kinderen te zien - dat maakt me heel gelukkig. Het is een vreugde, het is alsof je een paard ziet dat niets weet en na een tijdje zelfvertrouwen krijgt".

In feite zijn deze kinderen met speciale behoeften hiertoe in staat en nog veel meer, zij kunnen buitengewone dingen doen. Dit wordt gezegd door Laurindo, die bekent dat deze kinderen een vaak grote intelligentie hebben voor taken die buiten het bereik liggen van de meeste gewone mensen, "soms hebben we geen idee waartoe ze in staat zijn, ze kunnen veel getallen onthouden en dingen doen waar wij niet eens aan kunnen denken".