"Baby, it's cold outside" som sången lyder, men det är kallare inne i mitt hus, och jag skulle kunna slå vad om att de flesta människor i Portugal håller på att gå ut för att värma sig under dagen och krypa ihop runt kaminen på kvällarna, eller att de går och lägger sig tidigt för att få det varmt!

En brinnande vedeld fyller hela huset med en härlig doft - och entusiaster blir besatta av vilken ved som ger bäst resultat - inklusive olivved om man kan få tag på den, en riktigt tät ved som brinner länge och långsamt. En eldstad är en bra samlingspunkt i ett rum, och vissa skulle säga att ett hem inte är komplett utan en sådan, men trots att de är bäst när det gäller stämning är de en ineffektiv uppvärmningsmetod, eftersom okontrollerade luftflöden drar upp luft från resten av huset upp genom skorstenen samtidigt som - vilket är avgörande - värmen från elden.

Vedeldade brännare

Ett effektivt alternativ är en stockbrännare - gjutjärnet som de är tillverkade av, ger en konstant strålningsvärme, och du kan mycket enkelt kontrollera värmen och hur snabbt veden brinner för maximal effektivitet. De kan lämnas att brinna utan övervakning, förutsatt att man regelbundet kontrollerar rökkanalen, men de är mindre traditionell än en imponerande öppen eld, så de kan placeras i ett hörn av ett rum om det inte finns någon öppen spis, förutsatt att det finns någonstans där man kan lägga till en skorsten, eller de kan monteras i en befintlig öppen spis, förutsatt att alla lagstadgade bestämmelser för skorstenar och rökkanaler är uppfyllda. Det är klokt att låta en yrkesman installera en sådan, och det finns många webbplatser där du kan ta reda på vilken storlek på brännare ditt rum behöver genom att bara skriva in några mått innan du väljer en. En annan fördel är att du inte får ett rökfyllt rum om vinden vänder, och askresterna kan lätt avlägsnas.

Nu till nackdelarna - det är fortfarande en stor investering, och det brinner fortfarande träd, något som vi inte borde vara så angelägna om att göra, även om det mesta av den ved som bränns här har anskaffats på ett ansvarsfullt sätt, och du kan lägga till att själv beskära avklippta träd från din egen trädgård för att hjälpa till.

Pelletsbrännare

Hur är det då med pelletsbrännare? Positivt är att de är effektiva och rena - pellets säljs prydligt i plastpåsar (bekvämt, men inte miljövänligt) och är lätta att förvara. Pellets tillverkas av komprimerade material som träflis, bark, sågspån, borst och andra biprodukter från timmerbruk och tillverkning av träprodukter. Majsstjälkar, halm och andra oanvändbara jordbruksmaterial kan också användas för att göra pellets, vilket innebär att inget går till spillo. Själva kaminerna är dock bullriga, beroende av elförsörjning och behöver regelbundet underhåll, vilket är något som ibland förbises.

I en studie av Northeast States for Coordinated Air Use Management (NESCAUM) konstaterades att förbränning av träpellets "ger upphov till atmosfäriska utsläpp av partiklar, kolmonoxid, kväveoxider, flyktiga organiska föreningar, mineralrester och i mindre utsträckning svaveloxider." Förmodligen ganska mycket samma sak som dina vedträn, skulle jag säga.

Pellets antas dock vara renare än andra typer av vedförbränning, till stor del på grund av antagandet att pellets har ett relativt jämnt innehåll och låg fukthalt och att förbränningen i automatiska pelletskaminer är mer kontrollerad än i vedeldade kaminer. Emissionerna kan dock fortfarande variera avsevärt beroende på vilken typ av pelletskamin som används, hur den drivs och vilken typ av pellets som används. De sägs vara bekvämare att använda än vanliga vedspisar eller eldstäder, och vissa har mycket högre förbrännings- och värmeeffektivitet. Som en följd av detta producerar de tydligen mindre luftföroreningar. I själva verket sägs pelletskaminer vara den renaste uppvärmningsapparaten för fast bränsle i bostäder.

Jag säger inte att någon av dem är effektivare eller mer praktisk än den andra - båda använder fast bränsle, och träd är förnybara i slutändan, men man bör tänka efter ordentligt om man är på marknaden för att köpa någon av dem.