Het is een welkome afleiding van de dagelijkse waarschuwingen voor een dreigende Russische invasie in Oekraïne, en nog minder waarschijnlijk dat het tot een echte oorlog komt. Noord-Korea heeft in een maand tijd zeven verschillende raketten afgevuurd, de Amerikaanse president Joe Biden vergold zich met meer sancties tegen Kim Jong-un's kluizenaarsstaat, en iedereen heeft zijn oorlogspaarden uitgelaten voor een stevige draf rond de renbaan.

De realiteit is echter dat niemand in een gezaghebbende positie ook maar enigszins opgewonden is over dit heen-en-weergedoe tussen Pyongyang en Washington.

De media speculeren over de vraag of de Noord-Koreaanse tests bedoeld zijn om de komende Zuid-Koreaanse verkiezingen te beïnvloeden of om Biden naar een Trump-achtige top te lokken, maar het meest waarschijnlijke motief is precies wat Prof. Kim zei dat het was: de wens om de efficiëntie van Noord-Koreaanse raketten te demonstreren. U weet wel, de raketten die Noord-Korea's kernwapens dragen.

Pyongyang heeft sinds 2017 geen kernwapens meer getest, maar er wordt aangenomen dat het land inmiddels 50-60 kernkoppen heeft. Evenmin heeft het sindsdien zijn intercontinentale ballistische raketten (die welke overal in de Verenigde Staten kunnen reiken) getest. De proeven van januari betroffen "hypersonische" raketten, "intermediate-range" raketten, kruisraketten en soortgelijke hardware.

De meeste van die raketten kunnen waarschijnlijk ook kernkoppen vervoeren, maar alleen tot Zuid-Korea of Japan, Amerika's plaatselijke bondgenoten. Het is een enorme investering voor een klein, vrij arm land (evenveel inwoners als Australië, maar een zestigste van de grootte) - maar zo extravagant is het niet als je bedenkt dat al die kernwapens bedoeld zijn om de Verenigde Staten af te schrikken.

Geen enkele Amerikaanse diplomaat of militair zal in het openbaar toegeven dat de angst van Noord-Korea voor een Amerikaanse kernaanval gerechtvaardigd is, maar de intelligentere diplomaten en militairen beseffen dat de regels voor nucleaire afschrikking precies dezelfde zijn voor democratische grootmachten en dwerg-tirannieën. Als je vijand kernwapens heeft, dan moet jij ze ook hebben om veilig te zijn.

Zowel Saddam Hoessein als Muammar Kadhafi hebben deze les op de harde manier geleerd, en Kim Jong-un is niet van plan in hun voetsporen te treden. De Democratische Volksrepubliek Korea, zoals zijn koninkrijk formeel heet, heeft een militaire confrontatie met Zuid-Korea die nooit zal verdwijnen, aangezien zij beide deel uitmaken van dezelfde verdeelde natie.

Het leger van Noord-Korea is twee keer zo groot als dat van Zuid-Korea, hoewel Zuid-Korea twee keer zoveel inwoners heeft en tien keer zoveel rijkdommen. Zuid-Korea houdt zijn leger klein omdat het uiteindelijk kan vertrouwen op zijn Amerikaanse bondgenoot om het te beschermen - en die Amerikaanse bondgenoot heeft kernwapens en een bewezen bereidheid om ze te gebruiken.

Vanuit het oogpunt van Pyongyang zijn Amerikaanse kernwapens een dodelijke bedreiging, en niemand kan het Noord-Koreaanse regime ervan overtuigen dat ze nooit tegen het land zullen worden gebruikt, tenzij het eerst aanvalt. De Amerikanen zouden niet afzien van kernwapens als China en Rusland dergelijke beloften zouden doen, en ze zouden Amerika ook niet op zijn woord geloven. Er staat te veel op het spel om dat risico te nemen.

Dit is het universele dilemma van kernwapens. Noord-Korea heeft evenveel recht om zich er zorgen over te maken als de Verenigde Staten, en het zal zijn eigen kernwapens nooit opgeven zolang de huidige confrontatie op het Koreaanse schiereiland voortduurt. (71 jaar en tellende.)

Alle ontmoetingen of "topontmoetingen" tussen Amerikaanse en Noord-Koreaanse diplomaten of leiders zullen worden gedreven door Noord-Korea's eeuwige verlangen om een einde te maken aan de handelssancties van de VN en de VS en/of Amerika's vergeefse streven om Kim te laten instemmen met eenzijdige nucleaire ontwapening. Geen van beide zal gebeuren, maar er is ook geen crisis.

Het Noord-Koreaanse regime is wreed, maar het is niet gek. Sinds het einde van de Koreaanse oorlog in 1953 heerst op het schiereiland een redelijk stabiele koude vrede, die sinds de eerste Noord-Koreaanse kernproef in 2006 wordt gewaarborgd door de wederzijdse nucleaire afschrikking tussen de VS en Noord-Korea. Er is geen dringende noodzaak om het nu te "repareren" of te "verstevigen".

De Verenigde Staten kunnen het niet opbrengen dit feit publiekelijk te erkennen, maar het Pentagon en het ministerie van Buitenlandse Zaken accepteren privé dat het inmiddels de al lang bestaande realiteit is van de relatie tussen de VS en Noord-Korea.

"Zij begrijpen heel goed hoe belangrijk het is om de reikwijdte te vergroten," zei een hoge ambtenaar van de regering Biden zondag, waarmee hij impliciet erkende dat de Noord-Koreanen geen nieuwe raketten hadden getest die het Amerikaanse vaderland zouden kunnen treffen. Er is echt een wederzijds begrip. Ze kunnen er alleen niet over praten.