Всего в нескольких минутах ходьбы от моего дома тысячи морских птиц кружат, проносятся и парят с отвесных скал, которые с головой погружаются в разбивающиеся внизу волны. Головокружительные скалы возвышаются над Бардси Саунд, печально известным бурным участком воды, который отделяет остров Бардси (Ynys Enlli) от материка. Звук и отмели вокруг Бардси заслужили среди мореплавателей страшную репутацию. Такие запретные условия обеспечивают естественное уединение, что делает Бардси и его окрестности пристанищем для морских птиц.

Побережье славится своей выдающейся красотой. Большая часть побережья сохранила свое культурное и природное наследие. Местные вершины холмов увенчаны древними руинами, разбросанными по мрачным, продуваемым ветрами ландшафтам. Эти места свидетельствуют о многих тысячелетиях обитания человека. Географическое положение полуострова сделало его убежищем для нишевого существования человека, а также магнитом для колоний морских птиц.

Когда самые мрачные дни пандемии COVID, надеюсь, остались позади, еще одна смертельная чума омрачает наши берега. Затмеваемая заголовками о растущих ценах на энергоносители, правительственных махинациях и ужасающей войне в Украине, эта экологическая катастрофа тихо разворачивалась в тени. Высокопатогенная форма птичьего гриппа (H5N1) распространяется среди популяций диких птиц и стад домашней птицы по всему северному полушарию, и эксперты обеспокоены.

Ученые приучены к взвешенному взгляду на вещи и не склонны прибегать к алармистской риторике. Но эксперты RSPB заявили, что серьезность нынешней вспышки птичьего гриппа "очень, очень пугает". Ученые сходятся во мнении, что это потенциально еще один назревающий кризис общественного здравоохранения.

Впервые вирус H5N1 был идентифицирован в 1996 году. Он был обнаружен на птицефабриках в провинции Гуандун, Южный Китай. Он быстро распространился по птицефабрикам Азии, заражая диких птиц, включая уток, гусей и лебедей. Эти мигрирующие виды перенесли смертельный вирус в Европу и другие страны. В провинции Гуандун расположены крупнейшие в Китае животноводческие и птицеводческие фермы, где интенсивно выращиваются миллионы животных. Здесь также расположены некоторые из наиболее важных мест обитания диких птиц в Китае.

Исследования показали, что огромные птицефабрики, мелкие фермы, дикая природа и влажные рынки Южного Китая являются "оптимальной средой" для процветания вирусов. Ученые давно предупреждали, что новые вирусы могут распространяться в таких убогих условиях. Влажные рынки региона (включая нерегулируемые бойни живых животных) создают идеальные условия для того, чтобы вирусы преодолевали барьеры и представляли постоянную угрозу для здоровья населения.

Ранние вспышки H5N1 носили сезонный характер и, как правило, приходились на осенние и зимние месяцы. Однако более поздние штаммы, похоже, распространяются круглогодично. Ученые считают, что это может означать, что болезнь стала эндемичной в популяциях диких птиц.

Первые признаки разворачивающейся катастрофы включают гибель около 300 журавлей-демуазелей в Индии в 2021 году. 5000 обыкновенных журавлей также стали жертвами вируса. Ученые знают, что распространенный вариант вируса очень заразен и уже заразил более шестидесяти различных видов птиц по всему миру. Вызывает беспокойство тот факт, что H5N1 перешел на млекопитающих, включая 864 случая заражения людей (из которых 456 были смертельными). Известно, что болезнь распространяется в результате перемещения инфицированных птиц, контактирующих с зараженными биологическими жидкостями. На сегодняшний день не зарегистрировано ни одного случая передачи вируса от человека к человеку. Вокруг этого патогена все еще много неизвестного, что вновь ставит мир на неизведанную территорию.

Инфекции H5N1 у людей были связаны с зараженной птицей или загрязненной окружающей средой. ВОЗ заключила: "Если вирус H5N1 изменится и станет легко передаваться от человека к человеку, сохраняя при этом способность вызывать тяжелые заболевания, последствия для общественного здравоохранения могут быть очень серьезными".

Первый случай заражения человека в Великобритании был выявлен в январе 2022 года. Несмотря на отсутствие доказательств передачи вируса от человека к человеку, ВОЗ признает, что вирусы эволюционируют. Ситуация находится под пристальным наблюдением.

Стратегия борьбы с уведомляемыми птичьими болезнями в Великобритании аналогична борьбе с такими заболеваниями, как ящур. Она предусматривает быструю и гуманную выбраковку зараженных птиц. С начала вспышки заболевания в Великобритании было выбраковано или погибло от болезни более 2,8 миллиона птиц. Это число ничтожно мало по сравнению с почти 41 миллионом птиц, погибших от инфекции H5N1 в Северной Америке.

Первые случаи заболевания в Великобритании были выявлены у диких птиц в июле 2021 года. Птицы находились на шотландских островах Сент-Килда и Шетланд. С тех пор болезнь убила более трети популяции белощекой казарки в Солуэй-Ферт. С тех пор десятки тысяч других морских птиц были найдены мертвыми. Сотни тысяч птиц уже потеряны.

В Шотландии обитает 60% гнездящейся популяции большого поморника и почти половина гнездящихся в мире ганнетов. Ферт-оф-Форт поддерживает колонию из более чем 150 000 северных ганнатов, тысячи которых уже погибли. Колонии крачек в Англии, Уэльсе, Европе и Канаде также сильно пострадали. В настоящее время болезнь широко распространена по всей длине и ширине Британских островов и обнаружена у широкого спектра видов птиц. К сожалению, есть данные, подтверждающие, что птичий грипп также перешел на городских чаек и хищников. Популяции больших поморников, и без того испытывающие трудности из-за экологических факторов, заставили природоохранников опасаться их вымирания. Исследование RSPB показало, что в Европе на 600 миллионов птиц меньше, чем 40 лет назад.

Специалисты по охране природы стали свидетелями гибели тысяч птиц. У некоторых птиц наблюдаются такие тревожные симптомы, как нарушение координации и равновесия, дрожь головы и тела, тусклые водянистые глаза, опущенные крылья и скрюченная поза головы и шеи. У больных птиц часто наблюдается затрудненное дыхание с сильным кровотечением. Представители общественности и ученые доведены до слез жалким зрелищем бесчисленных плавающих тушек птиц, выброшенных в море или безжизненно лежащих на пляжах.

В Шотландии была создана новая целевая группа для координации действий в ответ на кризис, приоритетной задачей которой является борьба со вспышкой, защита и восстановление популяций птиц. RSPB призвал DEFRA создать аналогичную целевую группу для координации ответных мер в масштабах всей Великобритании. На сегодняшний день правительство Великобритании сосредоточилось на сдерживании распространения заболевания среди домашней птицы.

Изменение погодных условий уже повлияло на миграцию птиц. Это может привести к распространению птичьего гриппа на виды, которые еще не контактировали с вирусом. Интенсивные методы ведения сельского хозяйства, при которых большое количество животных содержится в перенаселенных и стрессовых условиях, снова были поставлены под сомнение. Но неудобная правда заключается в том, что мир борется за то, чтобы прокормить быстро растущее население. Вирус H5N1 представляет собой еще одну угрозу для важного продовольственного ресурса.

Пока что морские птицы проносятся над живописными скалами и утесами. Чтобы защитить их от судьбы, подобной судьбе их доисторических предков, потребуются усилия. Мир стоит перед лицом чрезвычайной ситуации как природного, так и климатического характера. Бездействие и самоуспокоенность могут привести к очередной глобальной пандемии. Мы также можем стать первыми людьми, которые станут свидетелями того, как умолкнет хор рассвета.

Португалия не избежала H5N1. Через несколько недель после того, как страна была объявлена свободной от этого вируса, на птицефабрике вблизи Кастро Верде были обнаружены новые случаи заболевания.