Elke regelmatige lezer van The Portugal News zal hebben gemerkt dat bijna elke week een nieuwe investering in hotels, toeristische ontwikkeling enz. wordt aangekondigd.

In de jaren '70 en begin jaren '80 waren er vijf 5-sterren hotels in de Algarve. Ze noemden zichzelf de vijf zusters. Hotel Dona Filipa in Vale do Lobo, Hotel Balia net buiten Albufeira, Hotel Algarve Praia da Rocha, Hotel Penina bij Alvor en Hotel Alvor Praia. Elk jaar gaf een van de vijf zusters een groots feest voor de handel en de pers om hun unieke positie in de Algarve te vieren.

In die tijd, en ik benadruk in die tijd, was het niveau van de service soms een beetje onder de vijf sterren, ze waren goed, maar niet van een internationale luxe en service standaard. Hotel Balia werd een Club Med hotel en gereduceerd tot drie of vier sterren. De anderen bleven vijfsterrenhotels.

Grote hotelketens arriveren in de Algarve

Grote investeerders zijn betrokken geraakt bij deze eigendommen, eigendom is vele malen van eigenaar veranderd. Hoe je ook denkt over de toekomst van het toerisme in de Algarve, het is duidelijk dat de grote spelers nu zwaar aan het investeren zijn. De grote namen zijn nu aanwezig, Hilton, Sheraton, Conrad, Marriot, Hyatt, Meliá Hotels & Resorts, Wyndham Grand en nieuwere namen zoals Vila Joya (dat een restaurant met twee Michelinsterren heeft), Vilalara en de nu enorme Portugese keten Pestana.

Al deze bedrijven hebben Portugal, en in het bijzonder de Algarve, aangewezen als een belangrijk groeigebied voor het toerisme. De groei begon langzaam in de jaren '90 maar in de laatste tien jaar zijn de investeringen omhoog geschoten.

Volgens rapporten van Lodging Economics, die de "pijplijn" van bouwprojecten in de hotelindustrie bestuderen, staat Portugal op de vierde plaats wat het volume van hotelbouwprojecten betreft: "Toonaangevende landen in de Europese bouwpijplijn zijn het Verenigd Koninkrijk met 335 projecten/52.086 kamers, Duitsland met 271 projecten/48.883 kamers, Frankrijk met 156 projecten/18.680 kamers, Portugal met 120 projecten/14.521 kamers".

Dat zijn nog eens 14.521 kamers in de planning- en bouwfase, bovenop de reeds bestaande hotels. Kijkend naar het derde kwartaal van 2021 verandert er weinig. Lissabon heeft 35 projecten/4.120 kamers. In 2022 zullen nog eens 11 hotels met 1.980 kamers hun deuren openen. Nog eens zeven moeten in 2023 klaar zijn, nog eens acht in 2024 en verder.

Vier- en vijfsterrenhotels

Van de 42 projecten die Portugal in de pijplijn heeft, zal iets minder dan 75% in de viersterrencategorie vallen. De overige projecten behoren tot het luxe vijfsterrensegment. De Portugese regering heeft een initiatief, het Revive-programma, waarbij openbare eigendommen beschikbaar worden gesteld voor particuliere investeringen met de nadruk op gastvrijheid. Bij de laatste telling was er een lijst van vijftien "historische" plaatsen of gebouwen die zouden worden herontwikkeld tot toeristische accommodatie. Hiertoe behoorden paleizen, forten, kloosters en zelfs een oude infanteriekazerne.

De minister van economie, Manuel Caldeira Cabral, heeft onlangs een plan gepubliceerd voor de ontwikkeling van het toerisme in Portugal tot 2027, getiteld "Leiding geven aan het toerisme van de toekomst". Hij verklaarde: "Leiding geven aan het toerisme van de toekomst betekent dus de plaats van Portugal bevestigen als een duurzame bestemming met een samenhangend grondgebied, innovatief en concurrerend, een land dat werk en talent waardeert. Een bestemming om te bezoeken, in te investeren, te wonen en te studeren. Een inclusief, open en technologisch land dat zich heeft gepositioneerd als een gespecialiseerd centrum voor toerisme".

Officiële steun op alle niveaus

Op welk niveau je toerisme ook bekijkt, vanuit het standpunt van grote investeerders, de lokale overheid of de nationale overheid, iedereen "zingt hetzelfde liedje". Een aanhoudende sterke groei van de toeristische markt is het belangrijkste doel.

De redenen liggen voor de hand, Portugal heeft een uniek "aanbod" voor bezoekers. Het is een klein land met een groot hart. Bezoekers krijgen een oprecht welkom, meestal niet alleen een kunstmatige glimlach. Overal wordt Engels gesproken, niet alleen in hotels en andere gelegenheden, maar ook in de plaatselijke winkels, taxi's, restaurants en cafés (gelukkig maar voor de Engelsen).

Portugal wint meer 'Oscars' voor toerisme

Je kunt prijzen met enige scepsis bekijken, maar The World Travel Awards, ook wel de "Oscars van het toerisme" genoemd, zijn een betrouwbare gids. De prijzen onderscheiden de beste voorbeelden van goede praktijken in het toerisme, op wereldwijde schaal, sinds 1993. Er wordt gestemd door het publiek en meer dan 200 duizend professionals uit de sector, uit 160 landen. Vorig jaar werden meer dan twee miljoen stemmen geteld, waarmee het laatste record van 1.945.965 stemmen werd gebroken.

De Algarve werd verkozen tot beste strandbestemming van Europa. Madeira won als beste eilandbestemming van Europa. Lissabon won 13 prijzen bij de World Travel Awards, waaronder die voor beste stedentripbestemming ter wereld in de afgelopen vier jaar. Portugal werd onderscheiden met tien, waaronder de Beste Europese Bestemming in 2017, 2018, 2019 en 2020. Helaas verloor Portugal na vier opeenvolgende jaren wel de positie van Beste Bestemming in Europa aan Griekenland. Er zijn altijd nog de prijzen van volgend jaar!

Bij de Worlds Golf Awards (gehouden in Spanje) heeft Portugal voor het vijfde achtereenvolgende jaar de categorie "World's Best Golf Destination," gewonnen, door de uitdagingen van Spanje, Abu Dhabi, Zuid-Afrika, Argentinië, de Verenigde Staten, Nieuw-Zeeland, de Dominicaanse Republiek en Vietnam af te slaan.

Van vijf naar vijftig

De Algarve begon de periode na de revolutie met slechts vijf vijfsterrenhotels en -resorts. Bij de laatste telling (bron, Bookings.com) zijn er nu meer dan vijftig, en er zijn er nog meer in de planning of bouwfase.

Wees dankbaar dat Portugal en de Algarve op koers blijven voor het luxe segment van de markt. Kwaliteit, geen kwantiteit. Het ziet ernaar uit dat niets het toerisme zal tegenhouden, maar wij krijgen tenminste de crème de la crème van de toeristische markt.