Jag kan ärligt säga att jag älskar trädgårdsbutiker - det är något väldigt tillfredsställande med förväntningarna, rundvandringen, granskandet, valet och slutligen kampen för att få in ditt nya urval i bilen utan att böja eller hugga av kvistar med den stängda dörren. Mina föräldrar var ivriga trädgårdsmästare, och som barn följde jag med dem,och det var de sista platserna jag ville gå till - enorma ställen fulla av "gröna saker" och de var bara ställen jag var tvungen att gå till, eftersom "de" ville gå, jag släpade mig antagligen runt, gåendes bakom dem. Nu är jag verkligen intresserad av "gröna saker", och jag besöker gärna trädgårdscenter frivilligt.

Trädgårdsanläggningar finns det gott om här i Portugal också, och vissa är specialiserade på vissa växter, andra erbjuder även landskapsarkitektur. De säljer så mycket, från riktiga växter och träd till krukor och prydnadsföremål, lampor och utrustning, och saker som man aldrig skulle ha kunnat drömma om och som har anknytning till trädgårdar.

Växterna är varierande och magnifika, vissa är sådana man förväntar sig att hitta, andra mer exotiska, från jättelika olivträd till palmer, ända ner till små taggiga kaktusar - alla hålls i perfekt skick. Försök att köpa en, och det är svårt att veta vilken man ska köpa från ett bord fullt av liknande, alla ser likadana ut, alla kanske blommar, alla är lika höga, vissa med förväntansfulla knoppar som väntar på att slå ut i livet. Och om du köper fullvuxna träd kan de förmodligen ordna så att någon inte bara levererar utan också planterar dem.

Om du har ett tomt utrymme kan det finnas magnifika buddhor i olika storlekar att välja mellan, eller en elegant staty av en grekisk kvinna som tigger om ett nytt hem. Belysning till din terrass? Solenergi eller elnät? Färg eller klar? Strålkastare eller strängar? Något glittrande som fångar solen? Valmöjligheterna är oändliga.

Och krukor - de flesta har ett stort utbud av storlekar och färger - från krukor som skulle kunna rymma Ali Baba och hans 40 rövare, traditionella terrakottakrukor eller vackert glaserade krukor, till miljövänliga förpackningar för små plantor att starta sitt känsliga liv i. Det går att köpa förtrollande klassiska statyer för att bädda in i buskarna, eller kanske sådana som är utformade för att producera det lugnande ljudet av vatten i dammen, och på tal om dammar - det finns kanske växter för dem också.

Utevärmare för kvällar när du vill sitta ute, men det är för kallt... från gasdrivna apparater med rymdålders former som ger en ljummen, fascinerande låga, till skorstenar som drivs av trä eller träkol, varav vissa till och med kan användas för att laga mat.

Utrustning

Utrustningen i vissa av dessa trädgårdscenter är till för alla, från spadar och kratta i alla former och storlekar för alla jobb. Handverktyg, hinkar, skottkärror, slangar, handskar, fröer - en oändlig lista över "måste-haves" för alla typer av trädgårdsmästare, från erfarna proffs till de som precis har börjat sin trädgårdsresa. Och någonstans gömda finns det påsar och påsar med olika jordar och gödningsmedel som passar alla växter.

Många centra säljer även andra presenter än trädgårdsgåvor, de är en utmärkt one-stop-shop för presenter, från doftljus och tvålar till vackra glasvaser eller prydnadsföremål - till och med träsniderier och härligt klingande hängande träklockor.

Några saker som är viktiga för ett bra trädgårdscenter - självklart bra växter i bästa möjliga skick och informativa skyltar som berättar allt du behöver veta om var du ska plantera, vad du kan förvänta dig osv. Det vore också bra med hjälpfulla skyltar som visar vilka växter som inte bara ser bra ut tillsammans, utan också växer bra tillsammans, och slutligen hjälpsam och informativ personal. Jag vet att de försöker sälja sina produkter, men det är trevligt att se om den enorma keramikkulan som du hade ögonen på verkligen passar ihop med växter, eller om skottkärran i trä som du är sugen på är rätt behållare för de växter du planerar att skaffa!