Bambu är en av de snabbast växande växterna i världen, vissa växer 91 cm per dag, vilket gör den till en mycket förnybar resurs - den absorberar mer koldioxid och släpper ut mer syre än träd, och rötterna fortsätter att växa utan att behöva planteras om, vilket gör den bra för miljön.

Bambu är egentligen ett gräs, och när den väl är fullvuxen kan vissa av de större arterna se ut som träd med en tjock stam och är mycket mer hållbara än lövträd.

Styrka

Den är otroligt stark, vilket är anledningen till att den används för att tillverka många produkter, från golv till möbler, skateboards till snowboards - till och med skottsäkra västar, och återanvändbara föremål som kaffekoppar, sugrör och tallrikar, och nyligen har olika tekniker utvecklats för att bambufibrer ska kunna användas till textilier, bland annat lakan och filtar, och modeartiklar som kläder, underkläder och strumpor.

Kläder! Men vänta! Innan du springer iväg för att fylla på din garderob finns det några saker att tänka på. Den mesta bambun odlas i Kina, och det finns begränsad information om hur intensivt bambun skördas, eller vilken typ av markröjning som kan vara på gång för att ge plats åt bambu. Även om bambu inte behöver bekämpningsmedel finns det ingen garanti för att de inte används för att maximera produktionen.

Produktionsprocesser

En produktionsprocess innebär att man krossar den träiga delen av växten och använder naturliga enzymer för att skapa en mustig massa. Naturfibrerna kammas sedan mekaniskt ut och spinns till garn. Resultatet har en liknande känsla som linne, men mycket lite bambumaterial produceras på detta sätt eftersom det är arbetsintensivt och dyrt.

De flesta bambustyger skapas genom en kemisk process som är mycket lik framställningen av rayon från trä eller bomull. Det finns ett antal sätt att kemiskt skapa rayon, men det vanligaste är viskosprocessen, där blad och skott i huvudsak kokas i starka kemiska lösningsmedel som natriumhydroxid och koldisulfid, som båda är mycket giftiga och riskfyllda för människors hälsa.

När den kokade vätskan har kokats trycks den resulterande vätskan genom små hål (en spinnerette) direkt in i ett kemiskt bad av svavelsyra (återigen farligt) där den hårdnar till fina trådar.

Efter att ha tvättats och blekts bildar dessa trådar ett rayongarn som kan färgas och vävas till ett mjukt silkeslent tyg som korrekt kallas "rayon från bambu". Detta är lyocell, ett halvsyntetiskt tyg som vanligen används som ersättning för bomull eller silke, och en form av rayon som består av cellulosa från trä.

Det är här som hållbarheten hos bambu blir lite....iffy.

Bambu-rayon tillverkas oftast genom den sistnämnda processen. Ungefär 50 % av det farliga avfallet från rayonproduktionen kan inte återvinnas och återanvändas, men det betyder inte att de dumpas direkt i miljön.

Om de inte hanteras på rätt sätt utgör dessa kemikalier en risk för arbetstagarnas hälsa, där natriumhydroxid orsakar irritation av hud och ögon medan kolsulfid och svavelsyra har kopplats samman med neurala störningar respektive andningsproblem.

På samma sätt kan dålig avfallshantering orsaka allvarlig skada på den omgivande miljön, men tack och lov har tillverkarna under de senaste tre åren tvingats att ändra sina rutiner och det har skett stora förbättringar när det gäller kemikaliehantering och avfallshantering.

Den goda nyheten är att vissa anläggningar har börjat använda mer godartad teknik för kemisk tillverkning av bambufibrer. Förutom att man använder mindre giftiga kemikalier kan den bearbetas i ett "slutet kretslopp" där 99,5 procent av kemikalierna fångas upp och återvinns.

Lyocellprocessen används också för att tillverka TENCEL®, en naturfiber som tillverkas av trämassa - vanligtvis från eukalyptus, bok, björk och gran. Du har säkert sett den användas i en mängd hållbara modeartiklar och i många märken på den stora marknaden.

Nackdelarna är krympning - bambustyg tenderar att krympa snabbare än bomull, och kostnaden - bambustyg tenderar att vara dyrare än rayon eller bomull.

Slutligen vet vi att pandor älskar att äta bambu, men jag tror att det kanske finns tillräckligt mycket för alla!