Una tipica notte nel Kent significava cielo completamente nuvoloso. La "zuppa", come l'ex pilota si riferiva alla fitta nuvolosità, andava dalla superficie fino a oltre 32.000 piedi, l'altitudine più alta raggiunta quella notte.

Milton era un tenente di 25 anni dell'aeronautica statunitense, ma il suo squadrone era di stanza in Inghilterra. Milton era "all'erta" nel nuovo intercettore F-86D. Il suo stormo, il 406° Fighter Interceptor Wing, si era impegnato ad avere gli F-86D in stato di allerta, pronti a lanciare e abbattere la minaccia dei bombardieri sovietici con un preavviso di 5 minuti.

"Mighty Mouse"

Mentre l'F-86 Sabre originale era un caccia diurno, l'Air Force progettò l'F-86D come intercettore per tutte le stagioni, il che significava che era stato progettato attorno a un radar per fornire un'arma. Per modernizzare l'aereo nell'era dei jet, l'Air Force rimosse le sei mitragliatrici calibro 50 e, al loro posto, aggiunse un radar da combattimento sul muso, in grado di individuare i bersagli anche tra le nuvole e di sparare il nuovo razzo non guidato "Mighty Mouse", lungo un metro. Il combattimento aereo in condizioni strumentali, come nelle nuvole e di notte, è complicato e molto pericoloso.

Difendere l'Occidente dalla minaccia sovietica era una missione di difesa aerea cruciale e, molto probabilmente, Milton si addestrò ripetutamente a questo singolare compito.

"Due F-86D erano in allerta per 5 minuti alla fine della pista della stazione RAF di Manston in attesa del segnale di scramble... Ricordo abbastanza chiaramente la chiamata allo scramble, ma non riesco a ricordare i dettagli, come l'effettiva direzione di virata dopo il decollo", ha scritto Milton.

Io stesso mi sono lanciato su allarme con un F-16 e posso capire quanto veloce e caotico possa essere l'evento, soprattutto di notte e con le condizioni atmosferiche.

"Per dirla francamente, mi sono sentito come un uomo con una gamba sola in una gara di calci nel sedere".

"Eravamo in volo entro i 5 minuti previsti e ci siamo mossi praticamente a livello di volo 310", ha scritto Milton.

Sopra la "zuppa"

Milton è partito con il suo gregario dalla RAF Manston, situata nell'angolo sud-orientale del Galles, e ha volato verso est sopra l'oceano. Era notte fonda e Milton salì fino a 31.000 piedi sopra l'Oceano, interamente tra le nuvole. Non riuscì mai ad alzarsi al di sopra della "zuppa", un riferimento standard alle precipitazioni consistenti e spesse, come una zuppa lattiginosa.

"Il briefing iniziale indicava che la terra stava osservando per un tempo considerevole un blip che orbitava nell'area dell'East Anglia".

Milton ha continuato. "C'era pochissimo movimento, e dalla mia conversazione con il [controllore dell'intercettazione a terra] tutte le normali procedure di verifica con tutte le agenzie di controllo hanno rivelato che si trattava di un oggetto volante non identificato con modelli di volo molto insoliti". Durante il briefing iniziale, ci è stato suggerito che il bogey era effettivamente immobile per lunghi intervalli".

La capacità di rimanere immobili in aria è affascinante.

Ordine di sparare

"Le virate e le manovre esatte che mi diedero erano tutte finalizzate al raggiungimento di un punto teorico per il rilascio di un razzo di tipo lead collision course", ha continuato Milton. "Ricordo di aver raggiunto il livello di off [32.000 piedi] e di aver chiesto di uscire dal postbruciatore per poi sentirmi dire di rimanere in postbruciatore. Non molto tempo dopo ho notato che il mio numero di Mach indicato era quasi 0,92. Si trattava della velocità massima che l'F-86D poteva raggiungere in rettilineo e in piano. Poi arrivò l'ordine di sparare una salva completa di razzi contro l'UFO. Per essere del tutto sincero, mi sono quasi [s]pigliato i pantaloni".

Milton volle confermare che l'ordine non era falso e "autenticò" il controllore chiedendo codici specifici da un foglio. Il controllore tornò con l'autenticazione corretta, così Milton selezionò la sua salva di tutti e 24 i razzi e si preparò per la virata finale.

Incredibile intensità

Si allineò all'UFO in una corsa d'attacco. "Il blip stava facendo un buco nel radar con la sua incredibile intensità", ha scritto. "Era simile a un blip che avevo ricevuto dai B-52 e sembrava un magnete di luce".

Milton ha rapidamente individuato il bersaglio e ha tenuto premuto il pulsante di rilascio. Una volta che il suo aereo era a portata di tiro e la soluzione si era riempita, i razzi sarebbero partiti automaticamente.

"20 secondi dal rilascio dei razzi", disse Milton al controllore.

"In attesa", ha detto il controllore.

A circa 10 secondi dal rilascio, Milton notò che i numeri iniziavano a cambiare. Il suo sorpasso, fissato a 800 nodi, era ora un sorpasso negativo di 200 (il massimo sorpasso negativo).

In pochi secondi il blip era di nuovo visibile sul mirino, allontanandosi dal caccia.

"Hai un Tally Ho?", chiesero i controllori se riusciva a vedere l'oggetto.

"Sono nella zuppa ed è impossibile vedere qualcosa", rispose Milton.

A quel punto l'UFO stava lasciando il raggio di 30 miglia del suo radar. Milton riferì che l'oggetto era scomparso, per poi sentirsi dire che era ormai fuori dal campo di osservazione del controllore di terra.

Dieci secondi dopo il rilascio delle armi, l'obiettivo si era allontanato a una velocità inimmaginabile.

"La mia impressione è stata che, qualunque fosse il velivolo (o la navicella spaziale), doveva viaggiare a 2 cifre di Mach [>7.000 mph] per fare quello che avevo visto".

Senza alcun obiettivo in vista, Milton si diresse verso casa e atterrò senza incidenti. Sulla via del ritorno, il controllore disse che qualcuno da Londra avrebbe fatto un debriefing a Milton.

Nessuna spiegazione

"Non avevo la più pallida idea di cosa fosse successo, e nessuno mi spiegò nulla", ha raccontato Milton.

Il giorno dopo, un sergente dello squadrone portò Milton in un corridoio e un civile apparve dal nulla.

"Il civile aveva l'aspetto di un venditore IBM ben vestito, con un trench blu scuro. Si mise subito a fare domande sulla missione del giorno precedente. Dopo il mio debriefing degli eventi, mi ha avvisato che questo sarebbe stato considerato altamente riservato e che non avrei dovuto parlarne con nessuno, nemmeno con il mio comandante. Non ne ho parlato con nessuno fino agli ultimi anni".

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