Maar nu zijn drones ook politieke wapens, en het zal nog erger worden.

Twee weken geleden vlogen drie quadcopters de zwaar versterkte "Groene Zone" in Bagdad binnen om een aanval uit te voeren op het huis van de Iraakse premier Mustafa al-Kadhimi, die vorige maand de nationale verkiezingen won en werkt aan de vorming van een nieuwe coalitieregering (gewoonlijk een maandenlange koehandel in Irak).

Twee van de drones werden neergeschoten, maar de derde dropte explosieven die Kadhimi's voordeur opbliezen, ten minste vijf bewakers verwondden en de pols van de premier verwondden. Als hij was omgekomen, zou hij de eerste hooggeplaatste politicus zijn geweest die door een drone is gedood, maar die eer zal aan iemand anders moeten toekomen. We hoeven waarschijnlijk niet lang te wachten.

Kleine quadcopter drones werden voor het eerst gebruikt door 'Islamitische Staat' tijdens de belegering van Mosul in 2017, en het belangrijkste trefpunt is nog steeds Irak. Een drone geladen met een 2-kilo munitie werd in maart gevonden op een dak in het centrum van Bagdad, een andere werd in de buurt gevonden nadat het in juli was neergestort, en Amerikaanse troepen schoten later die maand een quadcopter neer die explosieven vervoerde boven de Amerikaanse ambassade.

Miljoenen dollars kostende drones doden al meer dan een decennium mensen op afstand, maar dat zijn grote vliegtuigen die grote explosies maken en ze vermijden gewoonlijk dichtbevolkte stedelijke gebieden. Ze wonnen vorig jaar de oorlog voor Azerbeidzjan tegen Armenië, wat hun eerste beslissende gebruik in een "conventionele" oorlog was. Maar nu zien we iets heel anders.

"Ik heb het niet alleen over grote onbemande platforms, die zo groot zijn als een conventioneel gevechtsvliegtuig dat we kunnen zien en aanpakken met normale luchtverdedigingsmiddelen," legde generaal Mackenzie uit, "ik heb het over platforms die je nu bij Costco kunt kopen voor 1000 dollar."

Als je een paar mensen hebt die goed zijn in het maken van geïmproviseerde explosieven (een tegenwoordig vrij wijdverbreide vaardigheid), koop dan een stel drones die groot genoeg zijn om elk twee of drie kilo te dragen en je kunt meteen aan de slag.

Anders zul je zelf met vallen en opstaan moeten uitvinden hoe je "IED's" maakt - en vergeet niet dat fouten over het algemeen dodelijk zijn. Maar het gouden tijdperk van politieke moordaanslagen, dat al een eeuw sluimert, komt waarschijnlijk weer terug.

Je kunt quadcopters neerschieten, natuurlijk, maar het zijn kleine, snel bewegende doelen. Ze kunnen in grote aantallen worden gelanceerd, en ze kunnen tot het laatste moment detectie vermijden door laag te blijven tussen de stedelijke warboel. Als ze actief geleid worden kun je het signaal storen, maar als ze een voorgeprogrammeerde vliegroute volgen met behulp van GPS is er geen signaal om te storen.

Ze zijn ook niet op te sporen. Zelfs als je de onderdelen vindt nadat het ding is ontploft, zijn er geen markeringen op de brokstukken waarmee je het kunt herleiden tot de persoon die het heeft gekocht.

Wat de recente onaangenaamheden in Irak veroorzaakte was dat Khadhimi's partij bij de verkiezingen van oktober het recht won om de nieuwe regering te vormen, terwijl de pro-Iraanse milities tweederde van hun zetels in het parlement verloren. Het waren verrassend eerlijke verkiezingen, maar de milities eisten automatisch oneer. (Ze leenden zelfs de slogan van Trump: "Stop the Steal").

Op 5 november marcheerden stenengooiende militieaanhangers naar de Groene Zone om te protesteren. De politie opende het vuur, tientallen mensen raakten gewond, en ten minste één demonstrant, misschien twee, kwam om het leven. De droneaanval op Kadhimi's huis, 'veilig' binnen de Groene Zone, kwam slechts twee dagen later.

Er is niet veel aanleiding nodig om mensen te motiveren iets te doen dat zo goedkoop en veilig is (voor de aanvaller). Zelfs als de aanval mislukt, zullen de autoriteiten waarschijnlijk niet in staat zijn de dader te vinden. Wacht gewoon een maand of zo, en probeer het opnieuw vanuit een andere richting met andere snelheden en hoogtes.

Het is onvermijdelijk dat deze techniek zich snel zal verspreiden tot ver buiten Irak, en dat politici en andere prominente publieke figuren er in elk land kwetsbaar voor zullen zijn, zelfs in de goed bestuurde landen. Zij zullen meer beveiliging nodig hebben dan voorheen, misschien wel veel meer, en zelfs dat zal hun veiligheid niet garanderen.

En er is misschien nog een stap in deze dans. Het is normaal gesproken geen goed idee dat een killer drone in direct radiocontact staat met degene die hem lanceert, maar als die persoon toegang heeft tot gezichtsherkenningssoftware zou het mogelijk kunnen zijn om op afstand buiten aanvallen uit te voeren op individuele mensen met relatief weinig "collateral damage". Is niets meer veilig?

Natuurlijk niet. Dat is het eigenlijk nooit geweest. Koningen hadden voedselproevers nodig om niet vergiftigd te worden; presidenten en premiers hebben gewoon andere soorten bescherming nodig.