I januari kommer högsommarens häftiga dagar att bli ett alltmer avlägset minne när kvicksilvret sjunker. Till råga på allt ligger spöket av ännu fler kyliga vintermånader framför oss som fortfarande bor på dessa dimmiga öar. Meteorologiskt sett kommer det inte att finnas mycket januarihumör för dem som tenderar att föredra mildare dagar, solig blå himmel och gnistrande azurblå havslandskap.

Men håll ut! Vänta lite! Allt är kanske inte helt förlorat. Även i slutet av en fuktig brittisk vinter har de av oss som har tänkt oss att åka till det soliga Algarve mycket att se fram emot. Den fruktade melankolin och alla tillhörande tecken på säsongsrelaterade affektiva störningar (SAD) bör kastas åt sidan. I stället bör vi följa de mer förnuftiga fågelarternas vanor och flyga söderut.

Fantastiskt väder

Naturligtvis kan man inte garatera vädret på Algarve heller, som det kanske var för dem som väljer att resa tidigare på året, men det kommer att vara mycket trevligare än det strida Bognor eller det baltiska Burnham!

Ärligt talat var min tid på Algarve i början av vintern 2022 absolut välsignad. Jag upplevde knappt en enda molnig dag, med dagstemperaturer som dagligen nådde upp till 20 grader och mer. Dessa temperaturer motsvarade lätt och översteg till och med vad som skulle anses vara en perfekt sommardag även i södra England. Jag upplevde inga kyliga kvällar överhuvudtaget. Jag måste därför helt utan förbehåll förklara att Algarve absolut levererade.

Det fina med en vintervistelse är den harmoni och det lugn som erbjuds de som inte är på topp i jämförelse med dem som kommer under högsäsongen. Det kan fortfarande vara ganska mycket folk på orterna, men som regel är de inte alls lika överfulla. Detta är helt klart mycket fördelaktigt, särskilt i dessa Covid-19-tider.

Till och med de algarviska vägarna är ganska lugna. Det var faktiskt relativt avkopplande att kunna köra runt och ha tid att tänka, i stället för att svepas med av trafikens tyngd och hela tiden hålla utkik efter dåliga förare som kanske inte är helt vana vid den portugisiska trafiken. Man kan ofta upptäcka dessa oseriösa förare på det sätt som de kör på i rondellerna (dvs. de tar inte hänsyn till det portugisiska sättet att göra saker och ting).

Vad gäller bekvämligheter? Rulla upp!... Välj en restaurang - vilken som helst. De rikliga valmöjligheterna är bokstavligen dina. De flesta etablissemang verkade vara öppna trots den pågående pandemins härjningar och de följdeffekter som den har haft på så många människors försörjning.

Naturligtvis kommer den organiska gallringen av antalet turister under att bli mycket märkbar för dem som uppskattar stämningen i en livlig sommarort. Men det positiva är att det inte kommer att finnas någon av de vanliga rutinerna med att stå och vänta på att ett bord ska bli ledigt på de mest populära ställena. Detta var mycket tydligt, särskilt på topporter som Vilamoura.

Under mitt besök visade det sig faktiskt att det var en ganska avslappnad upplevelse att äta ute, nästan surrealistiskt. Det kändes lite som att ha hela Algarve för mig själv. Och det blev aldrig outhärdligt varmt heller, inte ens mitt på eftermiddagen. Det var bokstavligen perfekt. Det är bara att rulla in där du vill, när du vill, och Algarve kommer bokstavligen att vara ditt ostron (eller kanske till och med ett dussin ganska saftiga ostron, med en pressad citron - om du spelar dina kort rätt!)

En resa till Silves

Jag njöt särskilt av mitt besök i staden Silves som en gång var Algarves huvudstad. Denna status som huvudstad gick förlorad när floden Arade, som en gång var farbar, slammade igen och Silves viktiga handelsförbindelse med omvärlden gick förlorad. I dag är Silves känd för sitt magnifika slott på en kulle, sina många hemlighetsfulla smala gator och ett överflöd av historia som fortfarande finns bevarad i den gamla arkitekturen.

Silves kommun har en stor del av Algarves produktion av citrusfrukter. Apelsiner infördes i Portugal av morerna. Dessa söta, saftiga citrusbomber odlas nu i stora plantager i denna region. Silves ligger vid södra Portugals största akvifer (Aquifero Querença Silves), vilket naturligtvis håller apelsinodlingarna välbevattnade och därmed ger stora mängder förstklassig frukt.

När man kör längs landsbygdsvägarna kan man se en överväldigande mängd apelsinplantager som alla är fulla av produkter i överflöd. Det finns särskilda vägar som leder in i hjärtat av Algarviens apelsinproducerande region (Rotas da Laranja). Det finns många vackra byar att utforska där man kan uppleva en genuin smak av autentiskt portugisiskt lantliv på nära håll.

Silves är en underbart avslappnad stad. Ingen verkar ha någon större brådska. Caféerna är typiskt avslappnade med både unga och äldre människor som sitter och njuter av de värmande strålarna från det portugisiska solskenet medan de njuter av ett färskt kaffe, några läckra tilltugg eller till och med ett härligt glas vin. Kanske till och med lite färskpressad lokal apelsinjuice!

Jag tycker att Silves ser lika spektakulärt ut på kvällen som i dagsljus. När solen har gått ner är slottet på kullen magnifikt upplyst. Den bara ståtar över hela staden medan det dagliga livet rusar nedanför i denna gamla huvudstad i Algarvien, som fortfarande ligger vid de numera mer förnäma stränderna av floden Arade.

Gastronomiska frestelser

Det vore slarvigt av mig om jag inte nämnde att det finns gott om gastronomiska frestelser för att locka även de mest kräsna i Silves. Även om staden ligger flera mil från kusten finns det fortfarande gott om fisk- och skaldjursrestauranger som stolt serverar nyfångad fisk, möjligen fångad av fiskarna i närliggande Armação de Pera.

Oavsett om du gillar härliga kustlinjer och Algarves många stränder och avskilda vikar eller om du föredrar en mer lantlig idyll - Silves erbjuder båda. Utmärkta vägar tar dig snart ner till de bekvämligheter som erbjuds i de livligare kustorterna Portimão, Carvoeiro, Alvor eller Armação de Pêra. Om du går några kilometer norrut väntar Monchiques sluttningar med en fantastisk utsikt över stora delar av Algarve och långt bortom. Ett besök under lågsäsongen är ett utmärkt tillfälle att njuta av det i lugn och ro.